Tótems

En los viajes a Estados Unidos, Canadá y Alaska, que incluyen visitas a tribus indígenas, a menudo me preguntan si se podrán ver tótems. Desgraciadamente, en la mayor parte de las ocasiones, tengo que responder que no. Escribo este texto para poder explicar donde se pueden ver, porque se ven tan pocos y en tan pocos lugares, y aún más: ¿qué es un tótem? Vayamos por partes.
Empezaré tratando de responder a esta última pregunta. Teniendo en cuenta que el gran antropólogo Claude Lévi-Strauss (mi ídolo) escribió una de sus grandes y densas obras sobre este tema (El Pensamiento Salvaje), quedó claro que un tótem es una representación simbólica de un grupo humano (familia extensa, pueblo, tribu …) que se relaciona con sus linajes o antepasados. Se trata de un tronco esculpido, en el que se representan unas figuras de animales, correspondientes a clanes o linajes. La combinatoria de estas figuras, y la combinatoria de diferentes tótems, indica (como un cartel o señal) a toda persona perteneciente al grupo (y que por lo tanto sabe “leer” el totem), quién vive en una casa, pueblo, región … Podemos decir que es un lenguaje simbólico basado en el pensamiento analógico.

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Las figuras representadas en los tótems suelen ser el cuervo, la rana, la orca, el lobo, el oso … en general animales a los que se otorga unos poderes determinados, ligados a unos clanes o filiaciones familiares. Hay que tener en cuenta que las culturas que generan los tótems tienen unos sistemas familiares muy complejos, con rígidas normas de comportamiento y relaciones entre los individuos. Por ejemplo, con quien puedes o no casarte o quien se encargará de organizar tu funeral … El juego de poderes entre clanes (representados por los animales) tejían el entramado social de estas tribus, incluso entre ellas (marcando, por ejemplo, con quien se podía comerciar).
Ahora que ya sabemos lo que es un tótem, pasaremos a ver dónde hay tótems. No todas las culturas indígenas norteamericanas tenían estos sistemas de filiación y de clanes. Es más, este sistema social sólo el encontrábamos en las culturas del noroeste, cerca o en conexión con el Pacífico. En resumen: desde el estado de Washington, hasta el sureste de Alaska, pasando por el oeste de Canadá.

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Otro punto importante. Los tótems eran y son esculpidos en madera. La zona de la costa del Pacífico es de las más húmedas del mundo, y llueve con frecuencia (os lo puedo asegurar, que bonito que es el paisaje el día que sale el Sol …). Por eso hay tanto de bosques, y consecuentemente, árboles (gigantes, ideales para hacer tótems y otras construcciones en madera). Pero la madera, por buena que sea, si llueve día si y otro también, acaba pudriéndose. Y con ella, el tótem. Es más: el tótem es un elemento que tiene una función social concreta, con un simbolismo importante, ligado a personas y pueblos concretos. El tiempo pasa, y hay que ir haciendo nuevos tótems para ir explicando quién vive aquí y allá. Los viejos tótems no sólo se pudren, se van con la gente que los hizo esculpir. Resumiendo, encontrar tótems de más de 100 años es dificilísimo. Puedes encontrar restos medio deshechas en algunos lugares alejados de la costa de Alaska …
¿Y no hay más tótems? Si, hay de dos clases. El primero, el turístico. Por ejemplo, los que se pueden observar en el Stanley Park de Vancouver. El otro, los que lentamente las diferentes tribus están volviendo a esculpir. Son nuevos, pintados en algunos casos, los motivos pueden no ser los clásicos, pero son de verdad, con un uso social concreto que evoluciona, como sus culturas.

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Acerca de Francesc Nolla

Antropólogo, guía de viajes y dueño de la agencia Agama (con un único empleado, yo mismo). Especializado en el Oeste Americano, Oeste de Canadá, Alaska y Yukon. Allí me voy cada verano, para guiar algún grupo, conducir por infinitas carreteras, disfrutar de la tranquilidad de la naturaleza...
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